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Lieder der Goethezeit für Gesang und Harfe

Begriff und Geschichte der Vertonung in the Goethezeit –
The German song: historic concept

 

Relevanz und gesellschaftliche Rolle der Vertonung – Relevance and social role of the German song

 Ernst Horst: Ein Sommertag (A Summer day).


This section will focus on three social phenomena which took place throughout the 18th and 19th centuries: music-making at home, private concerts and public recitals. These three were common in the Goethezeit, and without them the genre of the German song would undoubtedly have a very different history.

Singing and playing music at home was very common in the aristocratic and bourgeois households of the Goethezeit. Music was an essential part of children’s education. An article written by a F. Guthmann and published in the Leipziger Allgemeine Musikalische Zeitung (11th March 1807) gives us very precious details about the musical education of girls and young women in the Goethezeit:

Die musikalische Bildung muss bey Frauenzimmern einen gewissen Grad erreichen, wenn sie ihnen in ihrem künftigen Leben etwas nützen soll) […] Die Stimme muss aber doch so weit ausgebildet warden, dass sie im Stande ist, kleine Arien und Lieder, von mässigem Tonumfange und ohne viele Läufer u. Verzierungen, richtig treffen und vortragen zu können, auch ohne weitere Nachhülfe eines Lehrers Ich würde es nicht gerne sehen, wenn das Mädchen nicht wenigstens ein Instrument (welches jedoch auch genug ist) spielen lernte. […] Hier möchte das Klavier und Pianoforte vor allem andern den Vorzug verdienen. Das Mädchen soll sich aber mit dem Instrumente zum Gesange nicht nur sich selbst begleiten, sondern auch im Stande seyn, kleine und mittlere Handsachen ohne Beyhülfe eines Lehrers richtig spielen zu können.

 

Making music at home was not only a sign of education and social refinement, but an entertainment itself, as there was no radio or TV back then. Most of the aristocrats or bourgeois who made music at home were amateurs. The pianoforte, the harp and the guitar were seen as music instruments for women, as an anonymous journalist wrote in an article which appeared in the Leipziger Allgemeine Musikalische Zeitung on 30th January 1799:

Es wird so wenig, und viel weniger noch Gutes für dies Instrument gschrieben, das allerdings seine Unvollkommenheiten, unterdess doch auch viel Anmuthiges hat, und neben dem Klavier und der Guitarre recht eigentlich das Lieblingsinstrument der Frauenzimmer seyn sollte, weil es  das Sanfte, Liebliche enthält, was man bey ihnen selber voraussetzt und schöne Arme und Hände gehörig ins Licht setzt, dass man gegen Harfensachen […], worin doch Musik und gute Manier ist, sehr dankbar seyn muss.[1]

 

Professional musicians earned their living by working for princes, representants of the Church or in royal courts. They were engaged to perform in private concerts and other occasions such as balls, parties et cetera. These musicians often composed songs and incidental music, dedicating them to their masters or to the ladies of the court. A fine example is Johann Friedrich Reichardt’s Douze élégies et romances avec accompagnement de forte-piano ou harpe, composées et dédiées à Madame Louise Bonaparte.

J. W. von Goethe also held many private concerts in his Frauenplan house in Weimar. In some of them, the harp would accompany the human voice. An example for this is the private performance which was organized at the beginning of September of 1781. Goethe invited the singer Corona Schroeter and the Weimar Hofmusicus Georg August Zahn, who played the harp, to take part in it. We can read all about it in the letter WA 7/2394 which Goethe sent to Charlotte von Stein:

Zahn wird heut Abend mit der Harfe kommen, die Schröter auch. Willst du die Lieder hören so komm und bringe mit wen du willst. Etwa auch deine Mutter. Ich lasse beyde Häsgen und das Feldhuhn braten daß wir alle satt haben. G.[2]

 

Public concerts first appeared in England during the 17th century. This tradition settled down in some German cities during the 19th century and gradually increased until reaching a great popularity at the end of the 19th century, when Germany was united (1870) and the German courts disappeared. Song cycles like Franz Schubert’s Die Schöne Müllerin were frequently performed in public concerts. This social phenomenon undoubtedly helped extend musical and literary culture among the middle classes. There has been an interesting evolution since then: back in the 19th century, it was normal to read the poems aloud before performing them. This tradition got lost, and nowadays it is normal to facilitate the written poems to the public before the song recitals begin.


[1] “Recensionen”. In: Leipziger Allgemeine Musikalische Zeitung 18 (30 January 1799), P. 283.

[2] Goethe: „Zwischen 1775 und 1786“, p. 47ff. Digitale Bibliothek Band 10: Goethe: Briefe, Tagebücher, Gespräche, P. 3754. [comp. Goethe-WA IV, vol. 7, P. 269ff.].

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